La NASA va a estudiar como influyen las nubes en el medio ambiente

El Centro de Vuelo Goddard de la NASA ha desarrollado un instrumento llamado CATS (Cloud-Aerosol Transport System)  para comprender cómo afectan la nubes al medio ambiente de la Tierra, si el cambio que se produce en ellas a diferentes alturas es crítico y cómo interactúan con los aerosoles. El aparato será lanzado a la Estación Espacial Internacional este mes y explorará nuevas tecnologías que también podrían ser utilizados en futuras misiones satelitales.

Desde el espacio, las rayas de las nubes blancas se puede ver en movimiento a través de la superficie de la Tierra. Otras partículas sólidas y líquidas diminutas llamadas aerosoles también están siendo transportados alrededor de la atmósfera pero estas son, en gran parte, invisibles a nuestros ojos. Los aerosoles son tanto naturales como artificiales, e incluyen el polvo arrastrado por el viento del desierto, la sal del mar, el humo de los incendios, las partículas sulfurosas de las erupciones volcánicas, y las partículas procedentes de la combustión de combustibles fósiles.

compositeimageCATS proporcionarán datos sobre aerosoles en diferentes niveles de la atmósfera. Se espera que los datos sirvan para mejorar la capacidad de los científicos para rastrear diferentes tipos de nubes y los aerosoles en la atmósfera. Estos datos serán utilizados para mejorar las capacidades estratégicas y de riesgos de alerta de eventos en tiempo casi real, como plumas de seguimiento de las tormentas de polvo, las erupciones volcánicas y los incendios forestales. La información también podría alimentar modelos climáticos para ayudar a comprender los efectos de las nubes y los aerosoles en el balance energético de la Tierra.

Las nubes y los aerosoles reflejan y absorben la energía del sol de una manera compleja. Por ejemplo, cuando la energía del sol llega a la parte superior de la atmósfera, las nubes pueden reflejar la luz solar entrante, enfriando la superficie terrestre. Sin embargo, las nubes también pueden absorber el calor emitido por la Tierra y volver a irradiar de nuevo hacia abajo, el calentamiento de la superficie. La cantidad de calentamiento o enfriamiento depende en gran medida de la altura, el grosor y la estructura de nubes en la atmósfera por encima.

«Las nubes son una de las mayores incertidumbres en la predicción del cambio climático», dijo Matt McGill, investigadora principal y la carga útil desarrollador para gatos en Goddard. «Para los científicos crear modelos más precisos del clima actual y futuro de la Tierra, que tendrán que incluir representaciones más exactas de las nubes.»

Para obtener más información acerca de CATS, visita: www.nasa.gov/cats o cats.gsfc.nasa.gov

Para obtener más información sobre la estación espacial, visita: www.nasa.gov/station

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Víctor Bouzas Blanco

Licenciado en geografía y Postgrado en Tecnologías Digitales de Documentación Geométrica del CSIC. Especialista en diseño cartográfico y análisis geoespacial.

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